1968 MAG Olympics USSR

1968: Sovetsky Sport’s Critical Coverage of the Soviet Men in Mexico

Sovetsky Sport didn’t hold back when covering the Soviet men’s team at the Mexico Olympics. The main sports newspaper of the Soviet Union pointed fingers at Diomidov and Lisitsky for underperforming. It blamed Muratov, the head judge on floor exercise, for flashing a 9.90 for Kato Sawao’s optional floor routine — a score that bumped Mikhail Voronin to second place in the all-around standings. 

Even Mikhail Voronin was not spared from criticism. On the one hand, the newspaper posited that Voronin was competing without much support from his team. On the other hand, it pointed out that Voronin needed to upgrade his routines to remain competitive.

As we’ll see in an upcoming post, Voronin spent a big chunk of his autobiography responding to the criticism of Sovetsky Sport.

Note: You can find the main articles for the 1968 Olympics here: Compulsories, Optionals, Event Finals). You can find Sovetsky Sport’s coverage of the women’s competition in Mexico City here.

MEXICO CITY, MEXICO – OCTOBER 22: Mikhail Voronin of the Soviet Union competes in the Rings of the Artistic Gymnastics Men’s Team Compulsory during the Mexico City Summer Olympic Games at the National Auditorium on October 22, 1968 in Mexico City, Mexico. (Photo by The Asahi Shimbun via Getty Images)

Quick Links: After Compulsories | After Optionals | After Event Finals | “Plus Difficulty, Plus Stability”

After Compulsories

THE JOURNALISTS, who rushed to the opening of the men’s gymnastics tournament, were risking not getting into the Auditorio Nacional. The organizers had to urgently cancel the passes issued earlier. An attendant at the press box entrance kept saying to the worried crowd: “Gangster Colombiano.” This mysterious phrase had a simple explanation. Colombian black marketers in no time produced a huge number of fake passes, then brought them to Mexico City and put them on sale.

The journalists, however, did not have to worry long about the incident; they were soon preoccupied with two rival giants of the gymnastics — the teams from Japan and the USSR. By chance, the two favorites started side by side on the same part of the platform, where the pommel horse was neighboring the rings. The “rodeo” our athletes pulled on pommel horse was a great success. They showed the best team result both on pommel horse and vault.

The Japanese got the highest scores for the other four apparatus. I admit that their performance was more accurate and more emotional. This predetermined the success of the gymnasts from the “Land of the Rising Sun,” who scored 286.40 points in the compulsories. Our gymnasts scored 1.25 points less. One of the USSR national team coaches, Alexander Mishakov, at an impromptu press conference said that the gymnasts were determined to perform even better and, most importantly, more precisely in the optional program. We will wait and see. It would be great.

The most elegant and consistent among the gymnasts who performed at the Auditorio Nacional was, of course, the all-around world champion Mikhail Voronin. This athlete from Moscow stood out with a particular lightness of his style when performing the most complex gymnastic elements. The judges twice rewarded him with the highest score of the day (9.75): for his performances on parallel bars and rings.

In the overall result, Voronin is ahead with a score of 57.90. Only 0.3 points behind him follows the best Japanese gymnast Nakayama Akinori — a well-known name in the sport, even though, before the Olympics, the young Kato Sawao was the leading athlete in our competitors’ team. However, this time, for the student from Tokyo, who competed for the first time in a tournament of such level, things were not going the right way. Third place with a score of 57.50 points. Admittedly, our veterans Sergei Diomidov and Viktor Lisitsky did not give the best of themselves either with the respective scores of 57.10 and 56.55.

The champion of Tokyo — the Italian gymnast Franco Menichelli — began his Olympic performance with great spirit. Sadly, he had to be carried out from the gym on a stretcher. During floor exercise, the Italian tore his Achilles tendon; he now had to be prepared for a complex surgery.

October 24, 1968, 251

ЖУРНАЛИСТЬ, устремившиеся на открытие — мужского гимнастического турнира, рисковали не попасть в «Аудиторио, Насьональ». Дело в том, что организаторам — пришлось срочно аннулировать выданные раньше пропуска. Служитель, стоявший у входа в пресс-ложу, говорил — взволнованной толпе: «Гангстер Колумбнано». Загадочная фраза — объяснялась просто. Деятели черного рынка в Колумбии в большом количестве и очень оперативно изготовили фальшивые пропуска, привезли их в Мехико пустили в продажу.
Но журналисты вскоре забыли о происшествии, захваченные борьбой двух гимнастических титанов — команд Японии и СССР. По прихоти жребия фавориты стартовали рядом на одной части помоста, где гимнастический конь соседствует с кольцами. Надо сказать, что «джигитовка» на коне прошла для наших ребят удачно. Они показали здесь лучший командный результат, так же, как и в опорном прыжке.
На остальных четырех снарядах лучшие оценки у японцев, выступавших, нужно прямо сказать, ровнее н с большей эмоциональностью. Это и предопределило успех гимнастов «Страны восходящего солнца», набравших после обязательной программы 286,40 балла. У наших ребят на 1,25 балла меньше. Правда, один из тренеров сборной СССР, Александр Мишаков, сказал на импровизированной — пресс-конференции, что ребята полны решимости выступить в произвольной программе сильнее, а главное, более ровно. Что ж, поживем — увидим. Хорошо бы так.
Самым элегантным и выдержанным среди гимнастов, выступавших в «Аудиторио Насьональ», был, конечно, абсолютный чемпион мира Михаил Воронин. Москвич отличался особой легкостью почерка при выражении самых замысловатых гимнастических фраз. Дважды судьи давали ему высшие оценки дня за выступления на брусьях и кольцах — по 9,75.
В общем итоге Воронин впереди — 57,90. Всего 0,3 балла проигрывает ему лучший из японцев Акинори Нашаяма. Это отнюдь не новое имя в — гимнастике. Правда, до Олимпиады у наших соперников тон задавал молодой Савао Като. Но на сей раз у токийского  студента, впервые выступавшего в турнире такого ранга, не все получалось, как нужно (57,50 — третий результат).  Впрочем, и наши ветераны — Сергей Диомидов и Виктор Лисицкий —- были н в ударе. (57,10 и 56, ‚55).
Вдохновенно начал свое выступление на Олимпиаде чемпион Токио итальянец Франко Меникелли. А вот покинуть гимнастический зал ему — пришлось на носилках. Во время вольных упражнений итальянец порвал ахиллово сухожилие, и теперь врачи готовят его к сложной операции.

After Optionals

LIKE in Olympic Games in Tokyo, on October 24, the gold medals went into the firm hands of the Japanese gymnasts. They won both the team championship with an undeniable advantage — 575.9 points against 571.1 of the USSR team — and the individual championship, which the 22-year-old student Sawao Kato won with a thin advantage of 0.05 points in a duel with the all-around world and European champion Mikhail Voronin from Moscow. This outcome was unexpected even for the Japanese themselves. No wonder, our neighbor in the press box, the correspondent from the Kyodo Tsushin agency, reported first on Voronin’s victory, and only then brought a delightful correction.

This Moscow gymnast at the age of 23 had an almost full set of awards. The only one missing was a big Olympic medal. He was moving towards this goal with great determination.

His optional program performance, however, was too “rational,” it was lacking some kind of a spark of inspiration. Before the last exercise, Voronin had a 0.35-point advantage over his main rival Kato Sawao and seemed safe. Unfortunately, the pommel horse is called tricky for a reason. This time Voronin failed to tame it. He made an error, lost his speed, and scored only 9.50 points.

It was the moment when the road to the gold step of the podium opened for Kato Sawao. There was only one small detail: by the end of the day, he had to score at least 9.90 points on floor exercise. The task is almost impossible considering that, over the past four days of the gymnastic tournament, such a high score was given only once. The Japanese student successfully performed the swift intricacies of his combination: the scoreboard showed his desired numbers — 9.90.

And yet, there were some mistakes. These two mistakes were enough to reduce the score by at least one and a half to two tenths of a point. The fact that the judges, to put it mildly, were so liberal about the errors of the Japanese gymnast was truly unexpected. It was even more surprising that Muratov, a judge from Moscow, who was part of the team of judges on floor exercise, accepted this obviously exaggerated score. Wasn’t the title of Olympic champion at stake?

In the end, Kato got 115.9 points, and Voronin scored 115.85. Japanese gymnast Nakayama Akinori won third place with a 115.65 score.

…Naturally, one could lament that Voronin lost his nerve at the last moment. Voronin himself, though, at the press conference, gave quite a clear explanation: “No one is immune from mistakes, even champions.” However, Boris Shakhlin — our wonderful gymnast veteran, a many-time world and Olympic champion, who put on a brown judge jacket at the Olympic Games in Mexico City — seemed to have come closer to the truth. “Voronin competed alone, without any support of his comrades,” he said.

Indeed, the 4.80-point gap between the team champions from the silver medalists speaks volumes. Before the trip to Mexico City, our gymnastics “squad” had a reputation as the most precise one. During these two days, however, we saw how it changed for the worse, in particular for our veterans Sergei Diomidov and especially Viktor Lisitsky, who performed below their capabilities.

Today they have only once managed to get a score higher than 9.50 points. In the optional program, our whole team was like a car with a faulty engine, which was lagging behind its swift competitor before our eyes.

Sovetsky Sport, October 26, 1968, 253

КАК и в Токио, золотые награды легли 24 октября в крепкие ладони японских гимнастов, победивших и командой с преимуществом, не вызывающим сомнения (575,9 балла против 571,1 у команды СССР), и в индивидуальном первенстве, где на финише 22-летний студент Савао Като получил зыбкое преимущество в 0,05 в единоборстве с абсолютным чемпионом мира и Европы москвичом Михаилом Ворониным. Такой исход оказался несколько неожиданным даже для самих японцев. Недаром наш сосед по пресс-ложе корреспондент агентства Киодо Цусин сначала передал о победе Воронина, а потом уже сообщил приятную поправку.
Москвич в свои 23 года имел почти полный набор наград. Не хватало только большой олимпийской медали. И он довольно уверенно шел к намеченной щели.
Правда, в его исполнении произвольной программы было много рационализма, но не доставало искорки вдохновения. Так или иначе; Воронин перед последним упражнением имел преимущество над своим главным «преследователем»— Савао Като в 0,35 балла и, кажется, был застрахован от поражения. Но недаром гимнастического коня называют коварным. На сей раз Воронину не удалось его обуздать. Он допустил сбой, потерял темп, и судьи дали ему только 9,50.
В этот момент перед Савао Като открылась дорога на верхушку пьедестала почета. Было только одно «но»: для этого нужно было получить на финише дня — в вольных упражнениях не меньше 9,90 балла. Задача почти невозможная, если принять во внимание, что оценки судей за минувшие четыре дня гимнастического турнира лишь один раз доходили до таких пределов. Стремительные хитросплетения своей комбинации японский студент выполнил удачно: на табло зажглись желанные для него цифры — 9,90.
И все же ошибки у Като были — две, не очень большие, но за которые надо было снижать оценку минимум на полторы-две десятых балла. Странно, что судьи, мягко говоря, либерально отнеслись к просчетам японского гимнаста. И еще более чем странно, что москвич В. Муратов — арбитр в бригаде судей на вольных упражнениях, по сути дела, смирился с явно завышенной оценкой. А ведь речь шла о том, кому быть олимпийским чемпионом!
Итак, у Като — 115,9 балла, у Воронина — 115,85. Третье место занял японский гимнаст Акинори Накаяма — 115,65.
…Конечно, можно сетовать на то, что у Воронина сдали нервы в последний момент. Кстати, сам Воронин дал на пресс-конференции вполне понятное объяснение: «От ошибок никто не застрахован, даже чемпионы». Но, видимо, ближе к истине наш замечательный в прошлом гимнаст, неоднократный чемпион мира и Олимпийских игр Борис Шахлин, который на олимпийском турнире в Мехико надел коричневый — судейский пиджак. Он сказал так: «Воронин боролся в одиночестве, без поддержки своих товарищей»,
Да, разрыв в 4,80 балла, отделяющих чемпионов в командной борьбе от серебряных призеров, более чем красноречив. До поездки в Мехико нашу гимнастическую дружину называли самой ровной командой. Но за эти два дня мы увидели, как в ней произошли изменения в худшую сторону. В первую очередь в этом повинны ветераны Сергей Диомидов и особенно Виктор Лисицкий, которые выступали ниже своих возможностей.
Они сегодня лишь однажды сумели получить оценку выше, чем 9,50 балла. А вся наша команда в произвольной программе была похожа на машину, мотор у которой давал перебои, и она на глазах у нас отставала от стремительного конкурента.

After Event Finals

THE REPORT on the last day of the gymnastic championship should probably start with the words of Arthur Gander, the President of the International Gymnastics Federation: “Your gymnast Voronin is worth the whole team.” That evening these words were completely justified. In the dispute for the championship on individual apparatus, in which participated the most skillful gymnasts of the world, Voronin won two golds, two silvers, and one bronze. Such an outcome would be a desired achievement for any team.

This athlete from Moscow confirmed his reputation of one of the most versatile gymnasts. He was a finalist on all six apparatus — a result, which even the all-around champion of the Olympics, Kato Sawao from Japan, couldn’t achieve.

However, Mikhail could not compete on floor exercise. An old injury showed itself. Still, in the other five events, Voronin was among the top three finalists.

Winning on vault was more difficult than ever. Not only did everyone have to master two different vaults, but the final score was not based on the best one; it was calculated by adding the half of the sum for both vaults. Such an innovation showed immediately in the scores. Even such a skilled gymnast as the Japanese Kenmotsu Eizo scored only 9.175 points for his vaults.

Voronin performed his signature move – a handspring with a ½ turn. It was certainly the “main course” of this event. Mikhail, usually so demanding to himself, was pleased. He stepped off the platform with a smile of satisfaction rarely seen on his face. The judges gave him the highest score — 9.50, which brought the winning total of 19 points.

Voronin received another highest score of the evening — 9.8 points — for his performance on the horizontal bar; however, he had to share the winner’s laurels with the Japanese gymnast Nakayama Akinori with his 19.55 points score. Before, he [Nakayama] won gold for his rings routines (19.45) and on parallel bars (19.475). Kato Sawao had to do only with a gold medal for floor exercise and a bronze medal for rings. Then he had to take the role of a spectator due to a back injury.

Like in Tokyo, the most difficult and refined program on the pommel horse showed the gymnast from Yugoslavia – Miroslav Cerar. He became a winner again, this time with a score of 19.325 points. Interestingly, no Japanese athlete made it to the top three in this event.

That evening only Sergei Diomidov, who won bronze on vault, and Viktor Klimenko, who was third on parallel bars, could keep up with Voronin’s success.

The competition’s results will be closely studied for a long time to come. Without going into a detailed analysis, I’ll just say that our gymnasts got another team victory. They have five gold, five silver, and eight bronze medals. Although, four years ago in Tokyo, our gymnasts won 19 medals, only four of them were gold.

Sovetsky Sport, Oct. 29, 1968, 255

ОТЧЕТ о последнем дне гимнастического турнира стоит, наверное, начать со слов президента Международной федерации гимнастики — Артура Гандера: «Ваш Воронин стоит целой команды». Что ж, эти слова имели в этот вечер вполне реальную основу. В споре за первенство на отдельных снарядах, который вели самые искусные в мире — гимнасты, Воронин завоевал две золотые, две серебряные и одну бронзовую медали. Такой баланс мог бы стать украшением любой команды.
Москвич подтвердил репутацию одного из самых универсальных гимнастов. Ведь он был участником финалов на всех шести снарядах, чего не сумел добиться даже абсолютный чемпион Олимпиады японец Савао Като.
Правда, от выступления в вольных упражнениях Михаилу пришлось — отказаться. Дала знать старая травма. Зато в остальных пяти видах Воронин вошел в тройку призеров.
Победить в опорном прыжке было, как никогда, сложно. Мало того, что в арсенале каждого должно быть два различных прыжка, но итоговая оценка давалась не по исполнению лучшего, а по полу сумме двух. Такое новшество сразу
отразилось на оценках. Даже такой искусный мастер, как японец Эйдо Кенмото, получил здесь всего 9,175 балла.
Воронин предъявил свою визитную карточку прыжком с оборотом на 180 градусов. Это, безусловно, было «самым вкусным блюдом» в этом виде. Да и сам Михаил, такой требовательный к себе, был доволен. Он сошел с помоста с улыбкой удовлетворения, которую редко можно увидеть на его лице. Судьи дали ему самую высокую оценку — 9,50, что принесло победную сумму — 19 баллов ровно.
Самую высокую за этот вечер оценку — 9,8 получил опять же Воронин за выступление на перекладине, но здесь ему пришлось разделить лавры победителя с японцем Акинори Накаяма — 19,55. Тот до этого получил золотые медали за выступление на кольцах (19,45) ин на брусьях (19,475). Савао Като ограничился золотой наградой в вольных упражнениях и бронзой на кольдах. А потом, повредив спину, он уселся на трибуну для зрителей.
Как и в Токио, самую сложную и отточенную — программу на коне предложил югослав Мирослав Церар, который снова победил здесь — 19,325. Кстати, в тройке призеров не оказалось ни одного японца.
Михаила Воронина — смогли поддержать в этот вечер только ‚Сергей Диомидов, завоевавший бронзу в опорном прыжке, и Виктор Клименко, оказавшийся третьим на брусьях.
Итоги соревнований гимнастов еще долго будут предметом изучения специалистов. Не вдаваясь в детальный анализ, надо сказать, что наши гимнасты снова одержали общекомандную победу. На их счету пять золотых, столько же серебряных и восемь бронзовых наград. Хотя четыре года назад в Токио наши гимнасты завоевали 19 медалей, среди них были лишь четыре золотые.

Plus Difficulty, Plus Stability

RESULTS of the finals in the men’s event finals are quite interesting. First, the lower scores in comparison to the previous days are striking. For example, a score of 9.8 appeared on the scoreboard only twice, when Voronin and Nakayama performed on the horizontal bar. The best score for vault is even lower — only 9.5 points. The greater severity must be connected to the “rule of 0.3,” which we have already told our readers about.

[Reminder: The 1968 Men’s Code of Points required more risk, originality, and virtuosity during event finals.]

Let’s start with vault. Voronin’s success was, without any doubt, amazing — for a long time no one has been able to beat the Japanese in this event. However, an interesting circumstance came along the victory. As you know, the gymnasts have to perform two different vaults. The Japanese resolved to a subterfuge, performing apart from their traditional “Yamashita” (a handspring with a bending then unbending during the last third part of the vault), the most basic handspring. This vault is, frankly speaking, very old school. Considering that based on the new rating, its worth is 10 points, the same as for complex tricks, the Japanese chose the “safe path.” The judges, however, found their performance neither original nor risky enough; it was also lacking any sophistication. Thus, Voronin moved up from the preliminary third place to first (with 9.5 points for his ½ twist and “Yamashita”), Diomidov with the same vaults — from sixth place to third. The previous leader, Kato, got only 9.25 points and was left without a medal. So much for his “safe path.”

Since the all-around champion Kato Sawao competed only in two finals, and refused to take part in another three, the duel between Voronin and Nakayama, predicted by experts, finally took place. On his signature apparatus, the rings, the world champion showed a program slightly less intense than the one of the Japanese, and scored 0.1 less (9.7 and 9.6). On the parallel bars, their scores were equal (9.7), but Voronin’s performance, despite its amazing elegance and accuracy, was not much different from his old one shown in Dortmund. Nakayama stood out with an original beginning across the bars. The score for horizontal bar was equal, but Voronin looked much brighter, and his high piked vault over the bar was a true highlight of the whole routine. Having considerably improved with certain apparatus, on which he used to lag behind, and having brought balance to the whole program, now Voronin has to add some original and complex elements to the exercises on rings and parallel bars.

Perhaps one of the happiest for us was the bronze success on parallel bars of 19-year-old Viktor Klimenko. He scored 9.6 points, but there was a reason for the audience’s long outrage for such a low score. Klimenko added to the exercise an impeccable “Diomidov,” his back toss to handstand was high and free, his twist in the end was excellent too. However, the fact that the world champion Diomidov didn’t make it to the final on this apparatus, was very upsetting. On more than one occasion, our newspaper wrote that, over the past years, Diomidov clearly lost stability on this event, and this may end badly. This concern, alas, came to life. The second-best gymnast of the country has something to reflect on.

Sovetsky Sport, Oct. 29, 1968, 255

ИТОГИ финалов в отдельных видах гимнастического многоборья у мужчин весьма любопытны. В первую очередь бросается в глаза невысокий по сравнению с предыдущими днями уровень оценок — 9,8, например, появилось на табло всего дважды, когда на перекладине выступали Воронин и Накаяма. В прыжках же вообще лучшая — 9,5. Повышение строгости, безусловно, связано с применением «правила 0,3», о котором мы рассказывали читателям.
Начнем с прыжков. Великолепен, конечно, успех Воронина — выиграть в этом виде у японцев давно никому не удавалось. Но победе сопутствовало интересное обстоятельство. Как известно, в попытках должны быть показаны два разных прыжка.  Японцы схитрили, взяв, кроме своего традиционного «ямаситы» (сгибаясь-разгибаясь толчком о дальнюю треть), элементарнейший переворот прогнувшись, прыжок, что называется, допотопный. Учтя, что пе новой шкале оценок он «стоит» те же 10 баллов, что и сложные «винлы», японцы решили работать «на надежность». Но судьи не нашли, естественно, в их исполнении ни оригинальности, ни риска, да и особого класса тоже. И Воронин перешел с предварительного 3-го места на первое (9,5 за «винт» на 180 градусов и «ямаситу»), Диомидов с этим же репертуаром — с 6-го на 3-е, а перемудривший лидер Т. Като имел 9,25 и остался без медали.
Поскольку абсолютный чемпион — С. Като — выступал лишь в двух финалах, а от трех отказался, предсказанный  экспертами поединок Воронина с Накаямой все же состоялся. На своем коронном снаряде — кольцах — чемпион мира показал программу, чуть менее насыщенную, чем у японца, и имел на 0,1 хуже (9,7 и 9,5). На брусьях их оценки были равны (9,7), однако упражнение Воронина при всей удивительной элегантности и чистоте не многим отличалось от старого, «дортмундского». Накаяма же запомнился оригинальным началом поперек жердей. Оценки равны были и на перекладине, однако здесь Воронин выглядел значительно ярче, а его высоченный перелет согнувшись был подлинной изюминкой комбинации. В целом представляется, что, изрядно подтянув отстававшие прежде виды и надежно сбалансировав программу в целом, теперь Воронин должен добавить оригинальных и сложных элементов в упражнения на кольцах и брусьях.
Может быть, одним из самых радостных для нас был бронзовый успех на брусьях 19-летнего Виктора Клименко. Он получил 9,6, но публика не случайно долго освистывала эту, честно говоря, низковатую оценку. Клименко украсил упражнение «диомидовской вертушкой», безукоризненно — высоко и свободно — исполнил сальто над жердями в стойку, отлично — «винт» в концовке. А вот отсутствие в финале чемпиона мира на этом снаряде Диомидова очень огорчило. Наша газета не раз писала о том, что на протяжении последних лет Диомидов явно потерял стабильность в этом виде многоборья, и это может кончиться плохо. Опасение, увы, подтвердилось — есть о чем задуматься второму гимнасту страны.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.