1974 USSR World Championships

1974: Sovetsky Sport’s Recap of the World Championships in Varna

After the 1974 World Championships in Varna, Stanislav Tokarev, Sovetsky Sport’s special correspondent in Varna, took a step back and reflected on the trends in men’s and women’s artistic gymnastics. In so doing, he asked a question that the gymnastics community continues to ask itself 50 years later: Should participation at major competitions be limited to only the best of the best? 

Tokarev rejoiced in seeing up-and-coming gymnastics programs participate in Varna, and he criticized the FIG’s qualification process for the 1976 Olympics, which would limit the number of teams in Montréal. 

Here’s a translation of his column.

Olga Korbut taking part in the World Gymnastic Championships in Varna, Bulgaria. Original Publication: People Disc – HG0074 (Photo by D Deynov/Getty Images)


[Reminder: Crowns aren’t just for royal families. Trees also have crowns.]


THE CHAMPIONSHIP demonstrated that world gymnastics has been advancing rapidly and steadily over recent years. This progress is led by the “Big Three” — the USSR, Japan, and the GDR. One might object to the accuracy of this list: while the national teams, both male and female, of the USSR and the GDR remain strong, the Japanese women’s team consistently descends in the rankings each year. This objection is valid, but the point is that today’s gymnastics, experiencing the increase in complexity, the mutual enrichment of the male and female “halves” of this sport is constant and very much connected — the element invented today by male gymnasts, tomorrow, after a certain transformation, organically integrates the female gymnastics.

[Note: By and large, this may be true. But 1974 also showed that women’s artistic gymnastics could influence men’s. The Jäger release on high bar was fashioned after the Janz salto on uneven bars.]

However, in their seemingly unstoppable dominance, the Big Three are by no means invulnerable. I will comment on their relationships later; for now, I will only state that, in terms of individual competitions, the rivalry among athletes from the leading teams is intensifying. This is particularly pronounced in the men’s championships. For instance, in the final men’s competitions on individual apparatus, out of 36 positions in the starting protocols, ten were claimed by athletes from teams outside the “Big Three” — Bulgaria, Hungary, Romania, Poland, and Germany. These gymnasts rightfully earned three gold championship medals: Hungarian Z. Magyar showcased himself as the world’s best on pommel horse; Romanian D. Grecu demonstrated a routine on the rings, its strength and impressiveness equal to that of our N. Andrianov; an athlete from Germany E. Gienger disrupted the Japanese hegemony on high bar — previously unreachable for so long. Noteworthy performers on the Varna platform included A. Szajna from Poland, Romanian M. Borș, and I. Molnár from Hungary.

The situation for the women’s teams is quite similar, except for the fact that the leaders—USSR athletes—maintain a more substantial lead over the following teams. However, the gap between the scores on the table is gradually shrinking. The skill of the once weaker teams is becoming more prominent, and this is a natural progression: the capillaries of international tour routes now tightly connect the gymnastic life worldwide, and the world calendar is enriched as coaches and teaching methods are exchanged.

For instance, the gymnastics map did not always include countries such as Brazil or Iran, distant Australia, or tiny San Marino. While they may not currently have their “stars,” their athletes are not mere cute amateurs; rather, they are true gymnasts who are evidently learning from the best.

In this regard, the question must be raised again about the incomprehensible, to put it mildly, policy of some figures from the FIG leadership. They are currently attempting to limit representation at the Olympic tournament in Montreal to reliable candidates from the top half of the table, as well as the zone winners according to their scores. It is not only that the scores do not always accurately reflect the level of gymnastics (sometimes it’s just an issue with judging). The problem lies elsewhere: while ostensibly advocating for the rapid growth of gymnastics, these figures, particularly FIG President A. Gander, are gearing up for a “root-cutting action.”

[Note: At the joint meeting of the Men’s Technical Commitee and the Women’s Technical Commitee in Varna on October 17, 1974, they decided on a qualification process for the Montreal Games. “Apart from the 6 teams already officially qualified on the basis of results obtained at the 1974 World Championships in Varna, the 6 teams which obtain the best results in the qualifying competitions will also qualify” (FIG Bulletin, no. 4, 1974). The process ended up being highly problematic, and I’ll cover it in a future post.]

It’s time to open the window at the FIG, release the stale air, and welcome in some fresh air. Life itself daily and insistently raises this question.

Now, let’s delve look, as I mentioned earlier, at the dynamics of the relationship among the Big Three. At first glance, everything appears to be in order, at least for the male teams. The Japanese were first, our gymnasts secured the second position, and the GDR team claimed the third spot. However, this is merely a snapshot of the situation, a freeze-frame, so to speak. Upon closer examination of the moving picture, significant and fundamental changes become apparent.

It appears that, to some extent, the Japanese and USSR teams have swapped roles. In the fifties, our gymnastics boasted great classics of the platform—masters of pointed toes—whose routines lacked much complexity. Meanwhile, the young Japanese, eager for innovation, entered the competition with the “high complexity” motto on their shields. Back then, pointing their toes wasn’t their strongest point. Now, we see magnificent yet aging masters from the Land of the Rising Sun, and young athletes from our team who are desperately attempting to outshine their competitors with daring maneuvers. They make mistakes, they fall, but keep rushing forward. History has already provided an answer to the question of whether this path delivers any results—the enduring Japanese supremacy on the world male platform serves as proof. This implies that the course we are pursuing is correct.

It is a dependable path, one well-known to our rivals too. Perhaps the highly experienced Japanese gymnast Yukio Endo was sincere when he told our senior coach L. Arkaev that they didn’t have much reserve at the moment. Or maybe he wasn’t entirely sincere; after all, the only representative of the reserve in question in the current six, twenty-year-old H. Kajiyama, is very impressive indeed.

Be that as it may, the question is who will progress more swiftly in terms of complexity while maintaining precision. Currently, we are advancing rapidly, yet our accuracy could be better.

The pace of the GDR men’s team is no slower than ours, perhaps even more rational and harmonious in terms of integrating methods from both leading teams. Just as the Japanese can hear the advancing steps of the Soviet team today, we, in turn, can hear the measured pace of the GDR team. It appears that the long-term stability of men’s gymnastics in the world will soon come to an end.

Our female gymnasts don’t seem to lose their leadership for the time being. We have so many talented athletes and coaches that there would be enough for three equally strong teams. With outstanding leaders like L. Tourischeva and O. Korbut, and such brilliant reserves as S. Grozdova and L. Gorbik (who could easily be the leading athletes at any moment), our conveyor belt of ideas and names seems to be working flawlessly. There is a danger to avoid— resting on your laurels. A small detail, which speaks volumes: two years ago in Munich, Korbut showed her “loop”. The GDR gymnasts adopted it, creatively developed it, and with her new double “loop” — the “eight”, A. Zinke claimed the “gold” from Korbut on uneven bars.

On one hand, this is cause for concern, but on the other hand, it is magnificent. Only competition propels the sport forward, ensuring the perpetual vitality of the lush crown of the tree in one of the oldest and youngest sports.

Sovetsky Sport, no. 255, October 30, 1974



ЧЕМПИОНАТ показал, что гимнастика в мире в последние годы движется вперед в стремительном и все убыстряющемся темпе. Темп этот задает «большая тройка» — СССР, Япония ни ГДР. Тут мне могли бы возразить, что в этом перечислений не всё верно: если сборные СССР и ГДР сильны и у мужчин, и у женин, то японская женская команда год за годом откатывается в таблице назад. Возражение верное, но речь идет о том, что сегодня, когда гимнастику в целом характеризует рост сложности, взаимообогащение мужской и женской «половин» этого вида спорта постоянно, тесно, ин элемент, изобретенный сегодня гимнастами, завтра, будучи трансформирован, органически входит и в упражнения гимнасток.

Однако в своем неудержимом, казалось бы, беге «большая тройка» отнюдь не так неуязвима. О взаимоотношениях внутри нее скажу ниже, сейчас констатирую лишь то, что в личном зачете спортсмены ведущих команд испытывают все большую конкуренцию.  Особенно это характерно для мужского турнира. Скажем, в финальных соревнованиях мужчин на отдельных снарядах из 36 позиций в стартовых протоколах десять принадлежали представителям команд, не входящих в «большую тройку» — сборных Болгарии, Венгрии, Румынии, Польши, ФРГ. И три золотые чемпионские медали эти гимнасты по праву завоевали: венгр 37 Мадьяр показал себя лучшим в мире в упражнениях на коне, румын Д. Греку продемонстрировал на кольцах комбинацию, весомость и внушительность которой оказались равными запасу нашего Н. Андрианова, спортсмен из ФРГ Э. Гингер впервые за многие годы нарушил японскую гегемонню на перекладине. В числе особо замеченных на варненском помосте спортсменов надо назвать и поляка А. Шайну, и румына М. Борша, и венгра И. Мольнара.

Примерно так же обстоят дела у женщин, если не считать того, что здесь ведущие — спортсмены СССР — подальше оторвались от ведомых. Но в таблице всё теснее, мастерство былых отстающих все ярче, и это естественно: гимнастическая жизнь мира нынче тесно связана капиллярами трасс международных турне, обогащается мировой календарь, ведется обмен тренерами, обмен методическими пособиями.
Допустим, на гимнастической «карте генеральной» прежде не всегда были обозначены такие страны, как Бразилия или Иран, далекая Австралия или крохотная Сан-Марино. У них й сейчас нет «звезд», но в целом в этих командах не просто милые дилетанты, а гимнасты, явно начавшие учиться у лидеров.

В этой связи вновь приходится говорить о непонятной (мягко выражаясь) политике некоторых деятелей из руководства ФИЖ, предпринимающих ныне попытку сократить представительство на олимпийском турнире в Монреале до верных кандидатов из верхней половины таблицы плюс победителей в зонах по баллам. Дело не только в том, что баллы отнюдь не всегда отражают уровень гимнастики (порой просто уровень судейства). Дело в другом: вроде бы ратуя за бурный рост гимнастики, эти деятели (в частности, президент ФИЖ А. Гандер) готовятся к «акции подрубания корней».

Пора все-таки открыть в ФИЖ форточку, выпустить затхлый воздух и дать приток свежему -— сама жизнь ежедневно и настоятельно ставит этот вопрос.
Теперь приглядимся, как я уже сказал, к взаимоотношениям «большой тройки». Вроде бы все на своих местах — у мужчин, во всяком случае. Японцы победили, наши — вторые, команда ГДР — третья. Однако это лишь мгновенный снимок ситуации, так сказать, стоп-кадр. Если же вглядеться в картину ее движений, в ней проступают изменения довольно принципиального характера.
Представляется, что в какой-то степени мы с японцами поменялись ролями. В пятидесятых годах были великие классики помоста, асы оттянутых носков, обладавшие комбинациями без особой сложности — наши. И были жадные до всего нового молодые японцы, которые бросились в погоню, написав на щите девиз «ультра-си», — носков. они тянуть тогда не умели. Сейчас мы увидели великолепных, но стареющих асов страны Восходящего солнца ни молодых ребят из нашей команды, которые отчаянно стараются превзойти соперников по части трюков, ошибаются, падают, но бегут вперед. Ответ на вопрос, прогрессивен ли этот путь, уже дала история, породив многолетнее превосходство японцев на мировом мужском помосте. Значит, путь, которым мы идем, верен.

Он верен, но он й соперникам знаком. Может быть, и впрямь не хитрил многоопытный Юкио Эндо. выводящий японцев, когда в беседе с нашим старшим тренером Л. Аркаевым сказал, что резерва у них сейчас особого нет. А может и хитрил: ведь единственный представитель этого резерва в нынешней шестерке — двадцатилетний Х. Кадзияма производит огромное впечатление.
Как бы то ни было, вопрос по-прежнему в том, кто зашагает быстрее (по части сложности) и чище.  Сегодня быстрее шагаем мы, но с чистоты сбиваемся.
Темп движения мужской сборной ГДР не ниже нашего. Может быть, рациональнее, гармоничнее с точки зрения использования методов обоих лидеров. И так же, как японцы отчетливо слышат сегодня за спиной поступь советской сборной, так и мы слышим мерный шаг команды ГДР. Думается, многолетней стабильности мужской гимнастики мира скоро придет конец.

Вроде бы в женской гимнастике сегодня нашему лидерству конца не видно. У нас столько талантливых спортсменок и тренеров, что хватило бы на три равноценные команды. У нас превосходные лидеры — Л. Турищева и О. Корбут. У нас такие запасные, что хоть сейчас в основной состав — С. Гроздова и Л. Горбик. Наш конвейер — идей и имен — кажется бесперебойным. Одно опасно — почивать на лаврах. Ведь маленькая деталь, а до чего характерна: два года назад в Мюнхене показала Корбут свою «петлю». В ГДР взяли её на вооружение, творчески развили, и за счет двойной «петли» — «восьмерки» — А. Цинке отобрала у Корбут «золото» на брусьях.
С одной стороны, это тревожит, с другой — радует, ибо только соперничество в спорте — залог его поступательного движения, только так будет — вечно зеленеть пышная крона древа жизни, одного из самых старых и самых юных видов спорта.

More on 1974

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.